Wattpad : le YouTube canadien de la narration à la conquête du monde

Comptant 45 millions d’abonnés, la plateforme mobile Wattpad est devenue en dix ans le leader du phénomène de la « lecture sociale ». Portrait d’un succès canadien ayant transformé comment les histoires prennent vie à l’écran.

Fondée à Toronto en 2006 par Allen Lau et Ivan Yuen, Wattpad affiche un des modèles de croissance les plus spectaculaires de l’économie applicative des dernières années.

Initialement une simple plateforme de diffusion, de commentaires et de partage d’histoires créées par les utilisateurs, Wattpad a multiplié son offre de services complémentaires.

On y retrouve la promotion de ses utilisateurs-auteurs les plus lus (le programme Wattpad Stars) et leur participation à des contenus de marque coproduits (la filiale Brand Stories) avec des sociétés comme Apple, Unilever et Cadbury, l’outil Wattpad Words pour les éditeurs et le service d’analyse des tendances et des sujets populaires Wattpad Insights.

Plus récemment, l’unité média Wattpad Studios a été mise sur pied afin de vendre, coproduire et promouvoir des films ainsi que des séries Web et télé à partir des histoires les plus populaires de son catalogue comptant 250 millions d’entrées originales conçues par près de deux millions d’utilisateurs-auteurs.

Au revoir les livres, bonjour les histoires

Dès sa mise en ligne, Wattpad a souhaité se démarquer des autres applications sociales consacrées à la lecture comme Scribd, GoodReads et la défunte plateforme Shelfari, mise au rancart en juin dernier, soit quatre ans après son acquisition par Amazon (également propriétaire de GoodReads).

Sa stratégie? Constituer des communautés de lecteurs autour d’histoires publiées chapitre par chapitre par les utilisateurs-auteurs, puis permettre aux utilisateurs-lecteurs de commenter directement chacun de leurs rebondissements préférés.

Ce dialogue permet à l’auteur de réorienter l’histoire d’un chapitre à l’autre à partir des éléments les plus appréciés de ses lecteurs, tout en gratifiant à intervalles réguliers l’engagement des fans en leur donnant une certaine influence et reconnaissance auprès de leur auteur favori.

Ce modèle s’avère particulièrement efficace, comme en font foi les 15 milliards de minutes mensuelles enregistrées sur l’application et des sessions d’une durée moyenne de 30 minutes. Qui plus est, 90 % des abonnés utilisent Wattpad sur un appareil mobile et les activités de l’appli se déploient aujourd’hui en plus de 50 langues.

Utilisateurs vedettes et étoiles émergentes

Une autre des forces de Wattpad est d’attirer des auteurs populaires tout en servant de tremplin pour que ses plumes les plus appréciées puissent être repérées et recrutées plus rapidement – chiffres à l’appui – par les éditeurs et les gestionnaires de propriétés médiatiques.

Ainsi, on y trouve des figures connues comme R.L. Steine, créateur de la série Chair de poule (80 000+ abonnés sur Wattpad), ou encore l’écrivaine multiprimée Margaret Atwood, dont le roman d’horreur The Happy Zombie Sunrise Home coécrit en exclusivité avec Naomi Alderman pour cette plateforme, a été lu plus de 1,2 million de fois.

On y trouve aussi des influenceurs comme la comédienne Amy Poehler ou l’ex-chanteur de la formation One Direction Zayn Malik, qui a offert en primeur à ses fans sur Wattpad le premier extrait de sa biographie Zayn en amont du lancement mondial. Enfin, 190 000 œuvres de fan fictioninspirées du chanteur ont généré non moins de 17 millions de minutes de lecture depuis janvier 2015.

Wattpad a également contribué à l’essor de jeunes auteurs viraux comme Taran Matharu, qui, à l’âge de 25 ans, a vu sa série The Summoner publiée et traduite dans 13 langues après avoir enregistré un million de lectures en quatre mois (plus de 7 millions de lectures dénombrées à ce jour).

Matharu a récemment expliqué au quotidien The Guardian comment le mode de publication sur Wattpad avait même modifié son style et sa manière d’écrire, l’incitant à publier à l’occasion un chapitre par jour et, par le fait même, à jouer de concision et de brièveté dans la forme comme dans le contenu de ses histoires.

De l’édition au divertissement

Wattpad, qui se présente désormais comme une entreprise de divertissement multiplateforme à l’avant-poste des toutes dernières tendances culturelles et des plus récents phénomènes sociaux entourant la novélisation de type « YA » (Young Adults ou jeunes adultes), propose aujourd’hui de transformer radicalement la manière dont les studios et les conglomérats médiatiques défrichent et produisent leurs contenus, notamment depuis qu’Anna Todd a réussi à vendre les droits de son premier roman After à Paramount Pictures après avoir cumulé un nombre record d’un milliard de lectures.


Anna Todd, l’auteure la plus populaire sur la plateforme Wattpad (Source : SIPA)

Aron Levitz, qui dirige Wattpad Studios, a révélé lors du forum Enterprising Culture tenu à Toronto en septembre dernier que les Philippines constituaient le second territoire en importance pour la plateforme canadienne. À la suite d’une entente avec le géant Summit Media et la chaîne TV5, plus de 200 épisodes de la websérie Wattpad Present ont été adaptés pour la télévision et le Web à partir d’histoires publiées initialement sur la plateforme.

Levitz a même avancé que Wattpad avait prédit le succès de Pokémon GO et l’ascension de Kim Kardashian au rang de célébrité en raison du nombre croissant d’histoires portant sur ces phénomènes publiées bien avant que leur notoriété ne gagne le reste de la planète.

Dans la foulée, Wattpad vient de lancer avec la chaîne TNT un concours auprès des Wattpaders visant à dénicher les histoires qui feront partie de la prochaine mouture de la série culte Tales from the Crypt en 2017, après avoir constaté un regain d’intérêt de ses utilisateurs pour les histoires horrifiques mettant en vedette de maléfiques marionnettes.

À leur tour, de grandes marques comme Warner, WME, le détaillant Target et le magazine Cosmopolitan se servent de Wattpad comme réseau social privilégié pour mousser la promotion de leurs propriétés médiatiques.

Il en va de même pour les chaînes USA Network et A&E, qui ont confié à Edward Mullen (The Art of the Hustle) le mandat de décliner sur la plateforme des histoires tirées des téléséries DIG and The Returned lors de la mise en ondes de leurs premières saisonnières respectives. Un autre exemple est celui de 20th Century Fox qui a tablé sur l’engouement des Wattpaders pour The Fault In Our Stars en créant un compte homonyme affichant des bannières publicitaires associées à des histoires originales inspirées du populaire roman.

Les grands honneurs

Nommé innovateur de l’année par la Canadian Innovation Exchange (CIX), Wattpad compte poursuivre sur sa lancée tout en gardant son application absolument gratuite pour les utilisateurs. On préfère ainsi maximiser le modèle de revenu actuel, qui repose sur la vente de bannières publicitaires, l’édition financée par les adeptes (fan funding), les histoires de marque et la coproduction de contenus dérivés.


Allen Lau (Source : Wattpad)

« Nous sommes en train de bâtir le prochain grand géant du divertissement ici même au Canada », s’est réjoui à cette occasion Allen Lau, président-directeur général.

Misant sur la plus importante communauté de lecteurs sociaux répartis entre l’Amérique du Nord, l’Amérique du Sud, l’Europe et l’Asie, Wattpad semble avoir remporté son défi de réinventer la manière de lire, d’écrire et de partager ses histoires en créant de nouveaux modèles pour l’industrie de l’édition.

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